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隨筆:休眠37載,“旅行者”1號推進器再點火
2017年12月02日 07:34:20 作者: 來源: 字號 打印 關閉

   新華社記者郭爽

 

      想像一下,如果嘗試發動一輛37年沒用的舊汽車,能成功么?休眠37載,迄今距離人類最遙遠的探測器“旅行者”1號的一組推進器近日成功重啟。

 

    飛離地球40年間,“旅行者”1號——這個星際空間中唯一的探測器一直依賴小型推進器來自身定位,以便與地球保持通信。這種推進器以微小脈衝點火,或者“噴氣”,持續僅僅幾毫秒,用於微調探測器方向,使其天線指向我們的星球。

 

    任務初期,“旅行者”項目團隊使用“軌道校正操作推進器”(TCM)來調控探測器方向,使其精準飛過木星、土星以及其衛星。這些TCM推進器的尺寸、功能與位於探測器背面的“姿態控制推進器”相似,但通常用於更持續的點火狀態。

 

    1980年11月,“旅行者”1號完成最後一次“行星約會”——飛越土星。此後,“旅行者”1號改用“姿態控制推進器”,TCM推進器處於休眠狀態。

 

    2014年後,工程師們注意到“旅行者”1號一直使用的“姿態控制推進器”已經開始“衰老”。隨著時間的推移,探測器需要更多的“噴氣”用來定位。

 

    距離地球約210億公里的地方,恐怕沒有機械修理廠。於是,基於噴氣動力專家對航太器在不同情況作出反應的分析,“旅行者”項目團隊決定嘗試將艱巨的定向任務,交給自1980年就開始沉睡的四個TCM推進器。

 

    項目團隊分析了數十年的數據,以及那些用過時語言編寫的軟體,以確保安全測試“復蘇”點火。11月28日,“旅行者”項目工程師在37年後首次啟動這四個推進器,並測試了10毫秒脈衝定位飛船的能力。次日,項目團隊在加利福尼亞州戈德斯通通過美國航太局“深空網路”接收到了測試成功的信號。

 

    美國航太局表示,這組“復蘇”的推進器或可讓“旅行者”1號的壽命延長2至3年。

 

    仿佛睡美人的故事,推進器甦醒,讓美航太局噴氣推進實驗室的工程師們感慨“如同時間未曾流逝”。

 

    1977年9月5日,“旅行者”1號從美國佛羅裏達州卡納維拉爾角發射升空,目前距離地球約210.8億公里。同年發射的姐妹探測器“旅行者”2號目前距離地球約173億公里。

 

    2012年8月25日前後,“旅行者”1號正式離開太陽系,成為首個進入星際空間的人類探測器。

 

    科研人員認為,“旅行者”2號飛出太陽系也只是時間問題,預計就在未來幾年。“旅行者”2號未來也有可能展開類似測試。不過與“旅行者”1號相比,“旅行者”2號的推進器還沒那麼“老”。

 

    “旅行者”探測器讓人類首次得以近距離觀測木星和土星的行星系統,還對天王星和海王星進行了觀測,它們將數據和圖像源源不斷地傳回地球,拓展了人類的認知。

 

    “旅行者”項目首席科學家愛德華·斯通此前接受新華社記者採訪時說,太空是人類的新疆界。這位美國著名天文學家認為,“旅行者”的歷程堪稱人類迄今最雄心勃勃的探索之旅。(完)

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